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Entrevista con los jefes mundiales de Seminis

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John Purcell es el máximo responsable de investigación de Monsanto Vegetales a nivel mundial, y su compañero John Headrich ostenta el mismo alto cargo pero en el área de desarrollo. Este mediodía me sentaba con ellos unos minutitos, acompañado por María Jesús Jiménez y Ángel Pelegrina, ambos miembros de Seminis Ibérica. Y es que la compañía Monsanto ha celebrado un cónclave internacional en sus instalaciones de Tierras de Almería en El Ejido que ha reunido a los máximos directivos globales de la división de vegetales con agricultores y técnicos de todo el país.

John Purcell y John Headrich.
John Purcell y John Headrich.

Para Seminis Almería está entre las tres zonas estratégicas más importantes, junto a Estados Unidos y Holanda. Al mismo nivel de inversión que California, comentaba John Purcell. Si la compañía invierte todos los años 1.000 millones de dólares en investigación, 100 de esos millones son para hortalizas y buena parte ellos se dirigen a los centros de España, siendo el de Almería prioritario.

John Headrich añadía que el almeriense es un paradigma de modelo a exportar, un modelo que ya se exporta de hecho y que se conoce por su nivel tecnológico. Tanto Purcell como Headrich coincidían en la importancia estratégica que tiene Almería en el contexto de la horticultura mundial. “Es muy fuerte, uno de los epicentros de la producción global”, describía Purcell.

Luego coincidimos en la conversación en el valor del invernadero que, en un escenario de escasez de tierras, se convierte en un modelo imprescindible para poder alimentar a un planeta en constante crecimiento poblacional. El abrigo de un cultivo protegido en el que se pueden controlar diferentes condiciones de temperatura, humedad, ventilación, etc.

Pregunta obligada ha sido el proceso de integración de la compañía norteamericana con la alemana Bayer. Luz verde ya en distintas regiones del mundo y acuerdo que espera sea ratificado por los organismos de la Unión Europea, Brasil y EEUU. Así que está pendiente de las últimas aprobaciones legales; pero si los plazos se cumplen, antes de que finalice 2018 debe estar todo cerrado. Quizá ésta sea la información más relevadora de la entrevista.

Iberica Younited Seminis De Ruiter Monsanto Almería.

A nivel más técnico quise saber más sobre la nueva tecnología CRISPR-Cas 9 (edición de genes), de la que se ha empezado a hablar en el sector desde este otoño pasado y que podría suponer una revolución en la obtención de variedades. Purcell precisó que “más que revolución, evolución” añadiendo que con ella será posible acelerar todo el proceso de mejora, “aunque no es una panacea”.

La nueva tecnología CRISPR-Cas 9 es más rápida y económica que los métodos actuales. Como ejemplo quise mencionar la obtención de plantas más tolerantes a salinidad, sequía o plagas. Ambos creen que se abrirán nuevas oportunidades y que la tecnología avanzará, pero “los tomates no serán como cactus en el desierto”. “No existe el tomate mágico”. Así que aún queda lejos el horizonte de imaginar variedades que puedan sobrevivir a condiciones tan adversas.

Iberica Younited Seminis De Ruiter Monsanto Almería. Iberica Younited Seminis De Ruiter Monsanto Almería.

Para finalizar les pedí una última reflexión para definir el papel que juega una multinacional de las semillas como Seminis para alimentar al planeta. Ambos incidieron en una misma idea: la tecnología como solución, tanto para el productor como para el resto de la cadena. Seminis como un proveedor de soluciones para el agricultor y el departamento de desarrollo como una bisagra para unir investigación y área comercial. Una tecnología imprescindible para obtener variedades sostenibles en la producción de alimentos sanos. Por ejemplo, nombraron en varias ocasiones la huella hídrica como ejemplo de su apuesta por la sostenibilidad.

Hasta la cocina de Monsanto en Almería

Pero el evento ha dado para mucho más, ya que ha sido una de las ocasiones en las que más se ha enseñado la cocina de este centro de I+D de Monsanto. Una jornada de puertas abiertas, casi inédita, ya que se han mostrado con detalle los invernaderos de mejora de tomate, pimiento y pepino. Hay que decir que no se han permitido fotos en el interior de los invernaderos, por aquello de la propiedad intelectual, pero ha habido total libertad para recorrer las instalaciones y conocer todo aquello que fuera susceptible de ser preguntado.

Jornada de Puertas Abiertas de Seminis en Tierras de Almería.

Arrancamos en el invernadero de mejora de tomate. El mejorador Jan Barten describió la búsqueda de parentales para obtener un híbrido uniforme y estable; cómo en este invernadero se seleccionan solo unas pocas plantas con determinados caracteres de interés para luego seguir trabajando con ellas. En tomate la fuente de resistencia a la que se le dedica mayor atención es la de cuchara.

En el siguiente invernadero, el de pimiento, nos atendió el padre de variedades como Baquero o SV5581PH, los últimos lamuyos que Seminis ha introducido en Almería. Zoran Susic, breeder de origen serbio, describió los trabajos realizados en futuras variedades de california rojo que mejorarán los niveles actuales de tolerancia al oídio.

Zoran Susic, breeder de pimiento de Monsanto.
Zoran Susic.

Jan Barten, breeder de tomate de Monsanto.
Jan Barten.

A continuación mi grupo, el asignado con una pegatina azul, hizo parada en una instalación en la que los patólogos Paco Monti y Susana García nos mostraron dos compartimentos de trabajo de especial interés. Susana García nos describió la investigación que se lleva a cabo sobre virus transmitidos por mosca blanca en un espacio en el que se controla el clima, la temperatura y la humedad. Ahí está la cuchara, el amarilleo, el Nueva Delhi o las venas.

Cajas con colonias de mosca blanca. Como huéspedes melón y berenjena. Se inocula el virus de forma aislada, consiguiendo una total infección de la planta de un modo uniforme. Y a partir de ahí se evalúan las plantas que son resistentes. Más tarde ya en campo, superado este estadio, el mejorador atenderá a otros caracteres (sabor, forma, color, etc) ya que el trabajo de resistencias le vendrá dado desde patología. Susana nos permitió fotografiar un primer plano de esta cámara. A continuación Paco Monci en otro espacio estanco nos explicó cómo se controlan las condiciones para estudiar enfermedades y las respuestas a las mismas. Por ejemplo, pudimos ver diferencias entre resistencias medias o altas en plantas a virus como venas amarillas o tomato torrado virus.

Mosca blanca. Investigación Monsanto. Investigación Monsanto.

Finalmente el recorrido lo acabamos en el invernadero de pepino del breeder Antonio Reina que nos señaló que hoy día se busca vigor, plantas abiertas (fácil manejo y una arquitectura que favorezca una menor incidencia de enfermedades) y equilibradas (algo menos vegetativas). Reina nos mostró distintos ensayos, pero particular interés despertó el de las raíces, germen del concepto super root. Selección de parentales con un buen sistema radicular para obtener híbridos que destaquen por esta cualidad que redundará en variedades vigorosas y productivas.

Antonio Reina, breeder de pepino de Seminis.

Luego en una carpa contigua la jornada prosiguió con algunas presentaciones y con una interesante exposición. Tomate, melón, pepino, pimiento, lechuga o la nueva gama de portainjertos: Dynafort, Vitalfort y 141TX.

Acerca del Autor

joseantonioarcos

Licenciado en Periodismo por la Universidad de Navarra; licenciado en Ciencias Políticas y Sociología por la Complutense de Madrid, con título de experto en Unión Europea. Periodista especializado en información agrícola.

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